Cianosis en recién nacidos: causas, síntomas y tratamiento

La cianosis es una condición con la que nacen algunos bebés o que se desarrolla en los primeros días de vida. Se caracteriza por la presencia de un tono general de la piel con un matiz azul o morado. Veamos sus causas clínicas.

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Un parto es un gran motivo de alegría, trae consigo la llegada de un nuevo miembro a la familia y al mundo. Sin embargo, los recién nacidos presentan muchos síntomas inusuales (o que desconocemos) a la hora de nacer y en sus primeros días de vida. Muchas de estas cosas que ocurren en la primera etapa del desarrollo del bebé tienen nombres médicos que suenan extraños para cualquier persona ajena al campo de la medicina.

La aparición de algún fenómeno desconocido, en su bebé, pone inevitablemente y comprensiblemente nerviosos a los nuevos padres. Una de las declaraciones más escuchadas es: "mi bebé está azul". Esto demuestra cómo se produce comúnmente la cianosis en los recién nacidos. En este artículo explicamos detalladamente en qué consiste esta condición habitual y por qué resulta en un tono azulado, así cómo sus causas más frecuentes.

¿Qué es la cianosis?

El síndrome del bebé azul es una afección con la que nacen algunos bebés o que se desarrolla en los primeros días de vida, es un término usado en medicina para referirse a un recién nacido con cualquier condición que le cause cianosis. Tal y como hemos visto, la cianosis se caracteriza por un color general de la piel con un matiz azul o púrpura. Este término fue descrito por primera vez por Morgagni en 1761.

La cianosis es un hallazgo clínico común en los recién nacidos; consiste en una coloración azulada de la piel del bebé que se produce cuando el nivel absoluto de hemoglobina reducida, es decir, sin oxígeno, supera los 5d/dl. Así bien, la aparición de la cianosis depende de la cantidad total de hemoglobina reducida y no de la relación entre la hemoglobina reducida y la oxigenada. En última instancia, la sangre que llega a todo el cuerpo, desde el corazón por el sistema circulatorio, no cuenta con los niveles necesarios de oxígeno, en alguna parte de su trayecto.

Simplificando, podemos decir que la sangre con una cantidad normal de oxígeno es de color rojo y la sangre que contiene menor cantidad de oxígeno es de color azulado. Así bien, la falta de oxígeno provoca la cianosis. El cambio en el color de la piel es provocado por la sangre azulada que circula por los capilares superficiales y vénulas, ya que las arterias y las venas principales, se encuentran demasiado profundas como para contribuir al cambio de color de la piel y las mucosas. Además, la presencia del aspecto azulado es más notable en los lugares donde la piel es fina, como los labios, los lóbulos de las orejas y el lecho de las uñas.

La cianosis neonatal puede ser de origen pulmonar o no pulmonar. En estos casos la presencia de la coloración azulada puede estar causada por distintos trastornos. Los defectos cardíacos, metabólicos, neurológicos e infecciosos pueden estar en el origen de este síntoma. La causa más común de cianosis en el recién nacido es el frío y no es grave, esta se asocia con la acrocianosis. Sin embargo, existen algunos tipos de cianosis, en particular la cianosis central, que puede asociarse a condiciones patológicas subyacentes importantes y, en algunos casos, potencialmente mortales.

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Tipos de cianosis

Existen distintos tipos observables en los recién nacidos que se diferencian por distintos parámetros y en su descripción, pero sobre todo en su gravedad. Es un error frecuente clasificar a la cianosis como central o periférica, basándose en la ubicación anatómica de la aparición. Es decir, en labios en el caso de la central y en las extremidades en el caso de la periférica.

1. Cianosis periférica

En los pacientes con cianosis periférica, la sangre que sale del corazón es roja, pero se vuelve azul en el momento de llegar a las extremidades. En el momento que llega a los dedos de las manos y los pies, debido al enlentecimiento de la circulación sanguínea al llegar a los capilares y el consumo mayor de oxígeno por los tejidos periféricos, la sangre se vuelve azul. La cianosis periférica suele afectar sobre todo, tal y como hemos visto, a las extremidades distales y, en ocasiones, a las zonas que rodean a los ojos.

En este caso, se puede notar como las extremidades están frías o húmedas. Este tipo de cianosis se puede asociar al estrechamiento de los vasos sanguíneos en la periferia o a muchas causas asociadas a la cianosis central. En los recién nacidos donde aparece la cianosis periférica, los tejidos que recubren la boca, la nariz y la garganta permanecen rosadas, lo que la diferencia de la cianosis central.

2. Acrocianosis

La acrocianosis se diferencia de otras causas de cianosis periférica con una patología subyacente, en su momento de aparición, ya que se produce inmediatamente después del nacimiento. Es un hallazgo común en bebé sanos y puede persistir durante uno o dos días (24 a 48 horas)

La acrocianosis es frecuente en recién nacidos sanos y se refiere a la cianosis periférica que ocurre solamente alrededor de la boca y las extremidades (manos y pies). Esta es una afección que no presenta ningún tipo de gravedad y está causada por cambios vasomotores y un aumento del consumo de oxígeno de los tejidos periféricos, normalmente en respuesta al frío. Esta es una afección benigna, normalmente causada por el cambio de temperatura.

3. Cianosis central

En los pacientes con cianosis central, la sangre que sale del corazón es de color azul debido a un trastorno en la saturación arterial de oxígeno, y se requiere un nivel mínimo de hemoglobina reducida en sangre arterial para que la cianosis se haga evidente. Se puede apreciar, con más facilidad, en las áreas donde la piel es más delgada y existen mayor cantidad de vasos, como los labios, la lengua, la nariz, mejillas, orejas, y extremidades (manos y pies).

La cianosis central está causada por la reducción de la saturación arterial de oxígeno y no de las venas. Los recién nacidos con este tipo de cianosis, normalmente mantienen el color azulado hasta 5 o 10 minutos después del parto, ya que la cantidad de hemoglobina aumenta considerablemente. La cianosis central es persistente, se considera siempre anormal y debe evaluarse y tratarse rápidamente.

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Causas de cianosis

La cianosis del recién nacido frecuentemente se divide en causas pulmonares o no pulmonares. Entre las causas de origen no pulmonar se encuentran los defectos cardíacos, las enfermedades metabólicas y el frío, que, tal y como hemos visto, es la causa más frecuente de acrocianosis en neonatos.

  • Cianosis de origen respiratorio:

Si la enfermedad subyacente es de origen respiratorio, puede tratarse de distintas condiciones como problemas respiratorios, malformaciones o infecciones. En este caso, las manos y los pies suelen tener una temperatura normal o tibia.

  • Cianosis de origen cardiaco:

La cianosis se observa con frecuencia en recién nacidos con un defecto cardíaco denominado cardiopatía congénita, estas normalmente tienen como consecuencia la presencia de defectos en las válvulas. En el caso de la cardiopatía cianótica, esta da lugar a niveles más bajos de oxígeno y se traduce en una cianosis central grave. Entre los defectos cardíacos más frecuentes destacan:

  • Tetralogía de Fallot (TOF):

La tetralogía de Fallot, aunque es un defecto cardíaco congénito poco frecuente, es una de las principales causas de cianosis en recién nacidos. En realidad, no se trata de un solo defecto congénito, sino que es una combinación de cuatro. La presencia de estos defectos hace que se reduzca el flujo de sangre que llega a los pulmones desde el ventrículo derecho y, en última instancia, hace que llegue sangre pobre en oxígeno (no oxigenada) al resto del cuerpo.

Entre las causas de la tetralogía de Fallot podemos encontrar la existencia de un agujero entre el ventrículo derecho -al que llega la sangre desoxigenada de todo el organismo- y el ventrículo izquierdo -que recoge la sangre de los pulmones y la bombea al resto del cuerpo-. En consecuencia, la presencia de este agujero hace que llegue menos sangre a los pulmones para su oxigenación, ya que esta pasa directamente al ventrículo. También esta condición puede ser causada por la presencia de un músculo que obstruye el paso del flujo de sangre del ventrículo derecho hacia la arteria pulmonar y le impide llegar a los pulmones.

  • Metahemoglobinemia:

La condición conocida como metahemoglobinemia es la consecuencia directa de la intoxicación por nitratos. El nitrito que circula en el cuerpo produce metahemoglobina. Aunque esta metahemoglobina es rica en oxígeno, no es capaz de liberarlo en el torrente sanguíneo. Esta falta de oxígeno es responsable de la cianosis.

La metahemoglobinemia puede ocurrir por el consumo de ciertos productos por el recién nacido, como el agua de pozo o los alimentos ricos en nitratos (en especial apio, lechuga y espinaca). La metahemoglobinemia es más frecuente en recién nacidos y bebés menores de 6 meses, ya que su tracto gastrointestinal al estar poco desarrollado es más sensible y no acaba de asimilar ciertos alimentos. Esto hace que sea más probable que el nitrato pase a nitrito, y este se convierta en metahemoglobina.

Diagnóstico diferencial

Es importante determinar si una cianosis es de origen pulmonar o cardíaco; lo primero es observar si existe dificultad respiratoria. En el caso afirmativo, esto suele indicar una cianosis de origen pulmonar; aunque en algunos pacientes, la respiración comprometida también puede ser causada por una enfermedad cardíaca avanzada. Además, para determinar la causa, se deben medir la presión arterial y los niveles de saturación y correlacionarlos con un examen clínico. También, el examen físico debe incluir la verificación de soplos.

Es crucial solicitar una radiografía desde el principio de la detección de la cianosis y hacer una observación temprana; el paso de las horas puede complicar mucho la cardiopatía y llevar a alteraciones pulmonares. Esto, en última instancia, hace que sea difícil llegar a un diagnóstico diferencial.

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