Ortorexia: causas, síntomas y tratamiento

La ortorexia implica una marcada obsesión por comer saludable. Esto conduce a mantener una dieta altamente restrictiva, en la que se excluyen ciertos grupos de alimentos que son considerados impuros, artificiales o perjudiciales para la salud.

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Todos hemos oído hablar, más o menos, de los trastornos de la conducta alimentaria (TCA). Este conjunto de problemas de salud mental ha comenzado a extenderse notoriamente en los últimos años, afectando un creciente número de personas. Si bien la anorexia fue el primer TCA que se estudió en profundidad, hoy se conocen otros muchos trastornos de la conducta alimentaria. La bulimia y el trastorno por atracón son, de hecho, más frecuentes en la población.

Aunque puede parecer que ya lo hemos visto todo en el ámbito de la conducta alimentaria, más recientemente han ido surgiendo nuevas manifestaciones. Si bien pueden parecer problemas distintos, la realidad es que las bases son muy similares a los de los TCA que ya conocemos. No obstante, queda aún mucho por conocer acerca de estos fenómenos, que de hecho aún no son formalmente clasificados como TCAs.

Una de estas nuevas formas de conducta alimentaria alterada es denominada ortorexia. En términos generales, se refiere a la obsesión que muchas personas presentan hacia la comida sana. Al igual que sucede con los TCA como la anorexia o la bulimia, el problema puede iniciar bajo el pretexto de llevar una vida más “saludable”.

En los últimos años, hemos asistido a un boom relacionado con el culto al cuerpo, la alimentación y la búsqueda de un supuesto ideal de salud y estilo de vida. La promoción de supuestos ideales de belleza camuflados con salutismo se ha extendido en canales tan potentes como los medios de comunicación o las redes sociales. De esta manera, desde edades cada vez más precoces interiorizamos ese ideal y la necesidad de luchar a toda costa por alcanzarlo. La intensidad de este mensaje ha sido de tal calibre que ha arrastrado a muchas personas al desarrollo de un TCA, así como problemas relacionados con la dismorfia corporal (es decir, la percepción distorsionada del propio cuerpo).

¿Qué es la ortorexia?

De la misma manera, la inclusión de internet en nuestras vidas nos ha llevado a acceder a una cantidad abrumadora de información. Así, la red se ha convertido en el espacio donde muchas personas se convierten en supuestas “expertas” en nutrición de manera autodidacta. Google puede darnos acceso a información acerca de numerosas dietas, alimentos y consejos alimentarios, la cual pocas veces cuenta con evidencia científica real.

El problema de las nuevas tendencias en alimentación reside en que estas se suelen amparar en la supuesta búsqueda de salud. Sin embargo, en la ortorexia esa obsesión por lo saludable termina por convertirse en un problema alimentario. En este artículo hablaremos acerca de qué es la ortorexia, sus causas, síntomas y tratamiento.

La ortorexia es un problema de la conducta alimentaria que, aunque aún no se ha reconocido oficialmente como TCA, implica una relación inadecuada con la comida. Las personas que sufren ortorexia muestran una marcada obsesión por comer saludable. Esto conduce a mantener una dieta altamente restrictiva, en la que se excluyen ciertos grupos de alimentos que son considerados impuros, artificiales o perjudiciales para la salud.

Esta relación con la alimentación puede ocasionar graves carencias nutricionales, así como problemas de salud mental. Sin embargo, hay algunas características que diferencian este problema de otros TCA como la anorexia o la bulimia. Por lo general, los pacientes con ortorexia no buscan reducir la cantidad de ingesta, sino la calidad de la misma. La preocupación por el peso y la figura no es tampoco un aspecto central, pues no se observa una distorsión de la imagen corporal en estos pacientes. En definitiva, la motivación clave de la ortorexia no es la pérdida de peso, sino la búsqueda de la salud a través de una dieta “perfecta”.

Aunque, como venimos comentando, la ortorexia no está reconocida como un TCA según las clasificaciones oficiales, parece que su raíz es parecida a la de otros problemas de la conducta alimentaria. Las personas con ortorexia también encuentran en su relación con la comida un refugio donde apartar otros problemas o aspectos vitales que producen sufrimiento y no se pueden resolver.

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Síntomas de ortorexia

A continuación, vamos a comentar los síntomas más definitorios de la ortorexia. Como ya hemos mencionado, esta no se encuentra reconocida como un TCA en los manuales oficiales, por lo que los profesionales han ido definiendo la ortorexia en base a su experiencia clínica con pacientes.

  • La persona dedica más de tres horas al día a pensar en su dieta o planificar las comidas que realizará. A veces, puede dedicarse a hacer largos traslados con el fin de obtener productos concretos (ecológicos, sin aditivos, importados…).

  • Intenso sentimiento de culpa si se infringe la dieta sana que se ha planteado. Por el contrario, cuando se adhieren a esa dieta sienten una gran satisfacción por ver cumplidas sus metas. En general, esto se debe a la enorme rigidez que domina la relación con la comida. El seguimiento de dicha dieta es lo que mide la autoestima.

  • La persona pierde la capacidad para disfrutar de los alimentos, solo se centra en la calidad nutricional de los mismos.

  • Aislamiento social: La persona termina por vivir centrada en su dieta y hábitos, lo que puede contribuir al abandono de la vida social y el aislamiento de los demás.

  • El paciente con ortorexia se presenta como un experto en nutrición y dietética. No duda en mostrarse como tal ante los demás, e incluso puede tratar de convencer a otros de que empiecen a llevar una dieta como la suya.

  • El paciente puede mostrar carencias nutricionales y otras consecuencias fisiológicas derivadas de una dieta demasiado restrictiva: anemia, pérdida de peso, osteoporosis, hipotensión, etc.

  • De manera secundaria, es posible que el paciente con ortorexia desarrolle problemas emocionales secundarios como depresión, ansiedad, trastorno obsesivo-compulsivo.

Causas de la ortorexia

Al igual que los TCA, la ortorexia es un fenómeno multifactorial. Es decir, no viene provocado por una causa única sino que está condicionado por varios factores. En este sentido, algunos factores predisponentes pueden favorecer el desarrollo de la ortorexia.

  • Estilo de personalidad altamente perfeccionista, controlador, exigente y rígido.

  • Presencia de rasgos y comportamientos obsesivo-compulsivos.

  • Nivel socioeconómico elevado, pues muchas veces mantener una dieta ortoréxica requiere invertir grandes cantidades de dinero en productos ecológicos y naturales. Este fenómeno no se observa por este motivo en países poco desarrollados, pues no existe capacidad económica para preocuparse por los ingredientes de los alimentos convencionales y sustituirlos por otros “mejores”.

  • Ser mujer o adolescente, así como deportista en disciplinas como el atletismo. En ciertos deportes existe una gran fijación por el valor nutricional de los alimentos y la imagen corporal, ya que se busca conseguir un cuerpo ligero para competir mejor.

  • Antecedentes de TCA: Algunos pacientes de TCA no logran una recuperación total. En su lugar, se recuperan parcialmente y mantienen algunos síntomas residuales. A veces, la persona decide al “recuperarse” llevar una dieta más limpia, basada en alimentos naturales y excluyendo totalmente cualquier producto que no sea considerado saludable. Aunque la persona coma de forma suficiente, sigue manteniendo un patrón rígido en el que priman las normas y prohibiciones antes que las necesidades físicas y emocionales.

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Tratamiento de la ortorexia

El tratamiento de la ortorexia requiere la intervención con terapia psicológica, aunque dependiendo del caso esta puede ser complementada con tratamiento farmacológico. Lejos de poner el foco en el síntoma, lo más crucial es comprender lo que hay detrás, es decir, que lleva a la persona a enfocar todas sus energías en mantener una dieta perfecta. Por lo general, lo más recomendable es llevar a cabo un tratamiento multidisciplinar, de manera que exista asesoramiento no sólo psicológico, sino también nutricional. El dietista-nutricionista deberá coordinarse con el psicólogo y/o psiquiatra para un abordaje integral de la situación. Es clave que los profesionales tengan formación en TCA, ya que así podrán brindar una ayuda de calidad.

Conclusiones

En este artículo hemos hablado sobre la ortorexia, un problema alimentario que cada vez es más frecuente en la población. Aunque no se encuentra reconocido como un TCA de manera oficial, lo cierto es que la ortorexia u obsesión por la comida saludable es un fenómeno con bastantes características comunes frente a los trastornos alimentarios.

Recientemente, hemos asistido a un auge del culto al cuerpo, la imagen y la belleza. La búsqueda de un determinado ideal estético suele camuflarse como un acto de salud, cuando estar sanos no va de la mano del número que aparece en la báscula. En cualquier caso, los medios y las redes promocionan esta obsesión por el cuerpo y el aspecto, lo que hace que cada vez más personas caigan en la obsesión por llevar una dieta perfecta. Las personas que sufren ortorexia no suelen enfocarse en la pérdida de peso, pero sí en alcanzar una supuesta salud perfecta mediante su alimentación.

Por ello, tratan de controlar al milímetro la calidad de los productos que ingieren. Este fenómeno es más común entre mujeres, adolescentes y deportistas. También en personas con un estilo de personalidad perfeccionista, controlador y exigente. Además, quienes han vivido anteriormente un TCA también son más vulnerables a desarrollar ortorexia, especialmente cuando no se ha producido una recuperación total.

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